*

Erhverv
0

Legos nye topchef bød sig selv til i en sms

Niels B. Christiansen var så fascineret af Lego, at han selv henvendte sig til Jørgen Vig Knudstorp, da han vidste, at posten som topchef skulle genbesættes inden for en overskuelig fremtid. Fascinationen var omgående gengældt.

Jørgen Vig Knudstorp kan ikke huske den præcise ordlyd, men sådan cirka henvendte Niels B. Christiansen sig første gang i en sms til Lego-formanden. Det viste sig, at han gerne ville være den nye topchef. Og det blev han. Illustration: Anders Thykier


 
»Hej Jørgen. Har du tid til en snak?«

Sådan omtrent meldte en af de største industriledere sig i al forsigtighed ind i feltet som ny topchef i Lego.

Flirten er nu fuldbyrdet i meddelelsen om, at den tidligere Danfoss-chef, Niels B. Christiansen, fra 1. oktober skal være topchef i Lego. Han skal dermed køre tæt parløb med bestyrelsesformanden, Jørgen Vig Knudstorp, som er endt med at være meget glad for den højest overraskende kontakt.

»Det var i løbet af foråret og efter, at det var blevet meldt ud, at Niels B. Christiansen stoppede i Danfoss. Han sendte en sms til mig og spurgte, om vi skulle tage en snak,« fortæller Jørgen Vig Knudstorp.

Skrev han, at han var interesseret i jobbet som topchef i Lego i en sms?

»Nej nej, der stod bare, om jeg havde tid til en snak. Men det kunne jo være om hvad som helst,« siger Jørgen Vig Knudstorp.

Det stod dog ret hurtigt klart, at Niels B. Christiansen var interesseret i mere end en snak. På det tidspunkt havde Lego allerede i december meldt ud, at Jørgen Vig Knudstorp stoppede som adm. direktør i Lego for i stedet at blive bestyrelsesformand i koncernen.

Blå bog
  • Niels B. Christiansen er født 12. april 1966 i Sønderborg.
  • Han er søn af en ingeniør og blev selv uddannet som civilingeniør i 1991.
  • Niels B. Christiansen har været direktør for GN Netcom i årene 1997-99 og koncernchef samme sted i 2000-04. Han var næstkommanderende i GN Store Nord i 2003-04.
  • I 2004 skiftede han til Danfoss og rykkede dermed til Sønderborg, hvor han kommer fra.
  • I årene 2004-06 var han COO, i 2006 blev han viceadm. direktør og i 2008 satte han sig helt op på toppen som koncernchef og adm. direktør, hvor han har siddet frem til i sidste måned.
  • Ved siden af sine daglige job har Niels B. Christiansen gennem årene haft en perlerække af tunge bestyrelsesposter, som nu er begrænset og forfinet til en bestyrelsespost i A. P. Møller-Mærsk og en formandspost i William Demant og i Axcel. Der er på nuværende tidspunkt ikke truffet en afgørelse om konkrete bestyrelsesposter, men tanken er at mindske mængden.

I stedet havde Lego indsat den nu 61-årige Bali Padda, som har været i Lego i mere end 15 år, og som derfor var en oplagt overgangsfigur, fordi han kender legetøjskoncernen bedre end nogen.

»Jeg satte mig ned i januar og skrev 13 kriterier for en ny topchef, og dem drøftede vi så meget i bestyrelsen og i ledelsen. Og kort tid derefter kom jeg så i snak med Niels B. Christiansen,« siger Jørgen Vig Knudstorp.

De to kendte godt hinanden lidt fra bl.a. DI-arbejde.

»Men det var mere Niels, der tænkte på det som en mulighed. Han har mere, end jeg var klar over, haft et godt øje til virksomheden og dens produkter. Han er meget interesseret i Lego,« understreger Jørgen Vig Knudstorp.

Det har ikke været muligt at få fat i Niels B. Christiansen, der da også først tiltræder 1. oktober.

Men Jørgen Vig kunne hurtigt og meget nemt i sin egen omgangskreds få et indtryk af, om den tidligere Danfoss-chef var et godt valg.

Niels B. Christiansen kender den tidligere Lego-formand Niels Jacobsen, som nu er næstformand for Lego-familiens pengetank Kirkbi. Fra Danfoss kender han også Kasper Rørsted, Adidas-direktøren, som Jørgen Vig Knudstorp kender rigtigt godt.

Også William Hoover, der sidder i Lego Fondens bestyrelse, kender Niels B. Christiansen fra Danfoss. Hoover kender Jørgen Vig Knudstorp fra sin fortid i konsulentfirmaet McKinsey - hvor Niels B. Christiansen i øvrigt også har en fortid.

»Ud fra alt hvad vi hørte, er Niels B. Christiansen en af de stærkeste CEO's (adm. direktører, red.) i sin generation. Og så forstår han at drive en virksomhed under privat ejerskab, i familieejerskab,« siger Jørgen Vig Knudstorp.

Netop familien har selvsagt også været med på råd. Kjeld Kirk Kristiansen, der fortsat har kontrollen med pengetanken Kirkbi og dermed med Lego, kendte Niels B. Christiansen fra tidligere og vidste, at han bl.a. forstod, at Billund er vigtig for familien.

»Niels B. Christiansen har desuden mødt Thomas (Kirk Kristiansen, red.) flere gange. For Thomas har det været vigtigt at lære ham at kende, for det er en af de første store rekrutteringer for ham. De gik en tur sammen og spiste en middag sammen,« siger Jørgen Vig Knudstorp.

Niels B. Christiansen bliver en dansk topchef for en meget international ledelse. Og det har ifølge Jørgen Vig Knudstorp ikke været ligegyldigt, at han er dansker - og i øvrigt sønderjyde.

Magten i Lego
  • Det er familien Kirk Kristiansen, der via pengetanken Kirkbi ejer 75 pct. af aktierne i Lego. De sidste 25 pct. ligger i Lego Fonden.
  • Kirkbi er kapitalmæssigt ligeligt ejet af Kjeld Kirk Kristiansen og hans tre børn, Sofie Kirk Kristiansen, Thomas Kirk Kristiansen og Agnete Kirk Thinggaard.
  • Men hvor de ejer omkring 25 pct. hver af Kirkbi-aktierne, sidder Kjeld Kirk Kristiansen fortsat med 67 pct. af stemmerne og dermed den fulde kontrol.
  • Kjeld Kirk Kristiansen er bestyrelsesformand i Kirkbi - som næstformand sidder Niels Jacobsen.
  • Jørgen Vig Knudstorp er formand i Lego og i Lego Juris/Lego Brand Group, der sidder med rettighederne til Lego-mærket.
  • Næstformand begge steder er Thomas Kirk Kristiansen, som desuden er formand i Lego Fonden.

Hvor Niels B. Christiansen således får adskillige flueben for den ledelsesmæssige fortid i Danfoss, er der væsensforskelle på produkterne. Danfoss laver termostater og køleanlæg og andre former for højteknologisk industrisystemer.

Det gør Lego ikke.

»Der kommer selvfølgelig en overgang fra at sælge industrielle produkter til at tænke på børns leg og udvikling. Men kunderne er på en måde de samme. Det er professionelle indkøbere, der leder efter systemer, der er effektive, og som de kan tjene penge på. Så jeg tror, han får let ved at sætte sig ind i de store kunder som Amazon, Toys'R'Us og Walmart,« siger Jørgen Vig Knudstorp.

Niels B. Christiansen overtager ledelsen af Lego på et tidspunkt, hvor legetøjskoncernen siden sin dybe krise i 2003-2004 har seksdoblet sin omsætning og hvert eneste år konstant forbedret sin indtjening og sit resultat.

Men i 2016 måtte Lego tage en puster, fordi der var tegn på, at organisationen og produktionsapparatet måske var begyndt at knirke en smule i møtrikkerne.

Nu bebuder ledelsen lidt mere moderate vækstrater - men altså fra et betydeligt højere niveau.

»Hans opgave bliver at fortsætte strategien med at øge den globale tilstedeværelse og ekspansion. Kina er en stor prioritet for os, vi skal ud at nå nogle flere forbrugere,« siger Jørgen Vig Knudstorp.

En dansker i et globalt hold

Niels B. Christiansen får et meget internationalt hold i den øverste ledelse.

  • Som finansdirektør får han Marjorie Lao, der har været i Lego siden 2014, men som kun har siddet få måneder i den øverste ledelse.
  • Amerikanske Julia Golding er chef for bl.a produktudvikling og marketing.
  • Den ligeledes amerikanske Loren Shuster er ansvarlig for salg.
  • Padma Thiruvengadam er den øverste personaleansvarlige.

Derudover er der yderligere to danskere:

  • Ulrik Gernow er Business Tranformation Officer og arbejder med den løbende udvikling af Lego-organsationen og har været i legetøjskoncernen siden 1994.
  • Carsten Rasmussen overtog i december Bali Paddas opgaver som ansvarlig for produktionen og forsyningskæderne i koncernen. Han har været i Lego siden 2001.

Han peger på, at Lego har haft en enorm organisk vækst på mere end 15 pct. og har penetreret markeder i Europa, Rusland og USA i vidt omfang.

»Vi er vokset meget overproportionelt til branchen - derfor er næste kapital over de næste 15 år at komme ud og nå nogle af de børn, vi ikke når i dag, og som forhåbentlig kommer ind i middelklassen og bliver tilgængelige for os,« siger Jørgen Vig Knudstorp.

Det er i vækstmarkeder over hele kloden, at den økonomiske udvikling trækker flere mennesker op i indkomst og ind i den middelklasse, hvor der er råd og nogle steder også prestige i at kunne købe Lego - et relativt dyrt varemærke.

BRANCHENYT
Læs også