Hvad nu, GN?

Flere bestyrelsesmedlemmer er så sikre på Store Nords fremtid, at de i sidste uge købte aktier for over en mio. kr.

Alt, som kunne gå galt, gik galt. Selv uden at kunne beskyldes for at være pessimist passer Murphys lov meget godt på den situation, som GN Store Nord befinder sig i.

Et salg af høreapparatvirksomheden ReSound til 15,5 mia. kr. er kollapset. Mere end et år er spildt i en industri, hvor måneders uopmærksomhed kan være fatal. Koncernens andet forretningsområde, headset til kontorfolket og mobilbrugerne, tjener ingen penge og aktiekursen er halveret på under et halvt år.

Selv de hårdt prøvede, og efterhånden lettere masochistiske, aktionærer må se i øjnene, at det går rigtigt dårligt. Hvis det havde været et spil Ludo, var den gamle teknologivirksomhed blevet slået hjem - med alle brikker.

Men hvad gør en ansvarlig bestyrelse så for at overbevise sine aktionærer om, at der alligevel er lys for enden af tunnelen. Den vælger selvfølgelig den amerikanske tilgang og køber aktier i foretagendet.

Amerikanerne har en talemåde, der lyder nogenlunde således: Put your money where your mouth is. Oversat til dansk svarer det til, at nu stopper snakken - der skal handling til.

Det var lige præcis, hvad GN Store Nords amerikanske bestyrelsesmedlem, Bill Hoover, gjorde dagen efter, GN havde offentliggjort et rædselsfuldt regnskab for 3. kvartal med en nedjustering og en afblæsning af en tro på den allernærmeste fremtid.

William E. Hoover Jr. havde fundet tegnebogen frem og købt 21.000 aktier for 980.700 kr. Det fortæller mere end nok så mange power point-præsentationer om mandens tro på en fremtid for GN Store Nord.

Samme dag købte også et andet bestyrelsesmedlem, Jørgen Bardenfleth, aktier for 136.200 kr. og dagen efter Nicolai Bisgaard 550 stk. - lidt har også ret.

Forøgelsen af den øverste ledelses direkte engagement i virksomheden er mærkbar og tjener som et signal. Ved udgangen af 2006 ejede samtlige insidere - bestyrelsesmedlemmer, direktører og tætknyttede parter - i alt kun 70.688 aktier i GN. Det er i sidste uge øget med 30 pct.

Salget af ReSound til schweiziske Phonak, der nu hedder Sonova, skulle have været kronen på værket for bestyrelsen i GN Store Nord og især for bestyrelsesformand Mogens Hugo. Det var tidligere glippet for koncernen at tjene milliarder på salget af ”guldægget” NetTest, men her var chancen for endelig at betale de mange trofaste aktionærer i selskabet tilbage.

Der var lagt op til, at aktionærerne ville få et ekstraordinært udbytte på 13 mia. kr., når først konkurrencemyndighederne i en række lande havde godkendt handlen. En formsag, mente alle. Og det var virkelig alle, der regnede det for en formalitet: GN's rådgivere, ledelsen, konkurrenter, analytikere, aktionærer og medier.

Men de tyske monopolmyndigheder sagde nej, og så faldt handlen på gulvet. GN kører godt nok stadig retssagen videre til den højeste instans, selv om afgørelsen tidligst foreligger om to år. Indtil da ligger konsolideringen af hele høreapparatbranchen brak. Ingen af de større aktører tør købe en betydende konkurrent af frygt for tyskernes afgørelse, som gælder på verdensplan.

Den tyske konkurrencemyndighed mente, at Phonak - sammen med Siemens og Oticon - ville komme til at sidde så tungt på det tyske marked, at det ville ødelægge konkurrencen og fratage andre fabrikanter chancen for at komme ind på markedet.

Salget af ReSound var så langt fremme i bestyrelsens bevidsthed og dagligdag, at det nye GN allerede var kørt i stilling. Hollænderen Toon Bouten, en specialist inden for salg og marketing af forbrugerelektronik fra Phillips, var udnævnt som ny direktør for GN Headsets, som var den eneste tilbageværende aktivitet i koncernen.

Den tidligere koncernchef Jørn Kildegaard var for længst forsvundet, og de to sidste medlemmer af den gamle koncerndirektion var på vej i samme retning. Finansdirektør Jens Due Olsen skulle blot lukke og slukke for handlen med Phonak og derefter aflevere sin firmabil og kodekort, mens adm. direktør Jesper Mailind fra ReSound allerede var schweizernes problem.

Da tyskerne sagde nej, trådte Plan B i værk. Den betød i første omgang intet for Toon Bouten, der blot skulle arbejde videre med at genrejse det gamle Netcom, mens bestyrelsen fandt ud af, om man skulle splitte GN og børsintroducere ReSound separat, finde en ny køber eller beholde selskabet i GN-regi og dermed gå tilbage til den oprindelige organisationsplan. De fleste havde regnet med en af de to første løsningsmodeller, men GN-bestyrelsen valgte den mest defensive. At beholde ReSound »i mindst et par år« og finde en ny direktør til høreapparaterne efter Jesper Mailind. En direktør, som skal være sideordnet med Toon Bouten og kun referere til bestyrelsen. Der kommer altså ingen ny overdirektør i GN.

Ikke-salget af ReSound er dermed blevet endnu et lærestykke i, hvor vigtigt det er at afslutte et salg hurtigt. I ReSounds tilfælde har det taget mere end et år med stor usikkerhed blandt medarbejdere og kunder til følge. Det har kostet rigtig mange kroner, at processen er løbet af sporet.

I penge er tabet foreløbig opgjort til 275 mio. kr., men langt værre er det momentum, som er gået tabt. ReSound er højteknologi, og i den slags brancher kan man ikke bare ligge brak i halve og hele år, uden at det koster. Nøglemedarbejdere er forsvundet, og store udviklingsprojekter er sat på mentalt stand by.

ReSound hævder godt nok, at man aldrig har introduceret så mange produkter som i den senere tid, men de er tilsyneladende ikke innovative nok, ikke smarte nok, og kunderne har haft svært ved at finde ud af, om de skulle købe GN's produkter eller vente til efter sammenlægningen med Phonak.

Konkurrenterne til ReSound har overskudsgrader på mellem 22 og 25 pct. I tredje kvartal i år lå GN ReSounds ebit-margin på 7,8 pct. mod 14,6 pct. i samme periode sidste år.

Aktionærerne skal derfor væbne sig med tålmodighed. Det kan tage op til to eller tre år igen at skabe et attraktivt ReSound på niveau med de 15 mia. kr. Phonak ville betale. Her vil meget afhænge af, hvor god bestyrelsen er til at rekruttere den rette direktør.

Senest, ReSound var helt oppe i nærheden af Oticon og Phonak, ligger tilbage i 2003, da man på den amerikanske høreapparatmesse i San Antonio introducerede letvægtshøreapparatet ReSoundAir. Det er tekniske vidundere af den kaliber, koncernen skal kunne præstere i de kommende år for at få mistroen ryddet af vejen.

I den anden halvdel af GN er der også lang vej. I mere end fem år har koncernen eksempelvis lovet, at man snart begyndte at tjene penge på at producere headsets til mobiltelefoner. Det er endnu ikke tilfældet.

Men ifølge interne kilder i GN er Toon Boutens kur begyndt at virke. Produktionen er lagt ud til få underleverandører, og logistikken frem til selve salget er blevet strømlinet.

Derfor så han ud, som om han mente det, da han i sidste uge fortalte, at man om få måneder begyndte at tjene penge på at sælge til mobilmarkedet.

Med en aktiekurs på omkring 40-45 kr. er GN Store Nord en attraktiv aktie. Og signalet fra tre af bestyrelsesmedlemmerne er overbevisende.

Bill Hoover har foreløbig satset næsten en million på, at aktiekursen har ramt bunden.

soeren.kragballe@jp.dk

BRANCHENYT
Læs også