USA: Bilindustriens redningshold

Mens Steve Rattner blev på Wall Streets forgyldte gulve, drog kollegaen Ron Bloom til stålarbejdernes fagforening. • Nu skal de to mænd i samarbejde forsøge at redde resterne af USA's bilindustri.

Washington

Modsætningerne mødes, når den amerikanske regering i de kommende uger gør et antageligt sidste forsøg på at redde den bilindustri, der engang blev set som den største juvel i landets industrielle krone.

I spidsen for redningsaktionen har præsident Barack Obama placeret en finansmand, der i en årrække bevægede sig rundt i New Yorks fineste cirkler. Ved siden af ham står en hårdtslående forhandler, der forlod Wall Street for at tage en post i stålarbejdernes fagforening.

I første omgang er udpegningen af finansmanden Steven Rattner og omstruktureringseksperten Ron Bloom til ledere af præsidentens arbejdsgruppe blevet modtaget med begejstring på begge sider af forhandlingsbordet.

New Yorks borgmester Michael Bloomberg, der har lagt sin personlige milliardformue i en fond, som administreres af Rattners rådgivningsfirma, har straks lykønsket præsident Obama med valget. »Steve har en enestående forståelse af det utroligt komplicerede forhold mellem regeringen og det frie marked,« hed det i borgmesterens erklæring.

Inden da havde stålarbejdernes fagforeningsformand Leo W. Gerard overdænget sin nære medarbejder Ron Bloom med ros. »Han drager til Washington for at hjælpe regeringen med at løse problemerne, og det er han god til. Ron har været problemløser, og i løbet af den seneste snes år har han arbejdet med 50 konkurssager.«

Tidligere kolleger
Det er godt en halv snes år siden, at den Harvard uddannede Bloom sagde farvel til en indbringende karriere på Wall Street for at slå sig ned i meget mindre glamourøse Pittsburgh, så han kunne arbejde for stålarbejdernes fagforening, der er den største i amerikansk industri.

Inden da havde Bloom og Rattner en kort periode været kolleger i investeringsbanken Lazard Freres & Company, hvor de begge havde positioner, der svarer til en dansk kontorchef. For investeringsbanken arbejdede Bloom med fusioner og omstruktureringer. Det skete med særlig sigte på alle problemer med tilknytning til de fagforeninger, der i USA har en langt svagere position, end den deres europæiske kolleger nyder godt af.

Steve Rattner arbejdede i en anden afdeling, indtil han i 2000 grundlagde Quadrangle Group. Et privat investeringsfirma med særlig interesse i mediebranchen. Fra sin position som chef for gruppen, har Rattner etableret kontakt til politiske ledere i New York og Washington. Han var således en energisk forkæmper for Hillary Clintons fejlslagne kandidatur som demokratisk præsidentkandidat.

Brug for milliarder
Hverken Rattner eller Bloom får positionen som den såkaldte car czar. En sådan magtfuld post var på tale, da bilkoncernerne i Detroit fik besked på at udarbejdede detaljerede planer for den omstrukturering, der skal gøre dem konkurrencedygtige på lidt længere sigt.

De to mænd vil som ledere af arbejdsgruppen få direkte reference til finansminister Timothy Geithner og præsidentens økonomiske toprådgiver Lawrence Summers. Det bliver dem, der skal give den endelige anbefaling til Barack Obama om tildelingen af nye lån.

General Motors og Chrysler har allerede siden slutningen af december fået i alt 17,4 mia. dollars i lån. Det er kun nogle dage siden, at de opgjorde deres samlede lånebehov til mere end 30 mia. dollars, hvis de skal blive i stand til at fortsætte produktionen gennem 2009.

Ford, der har bedre likviditet og desuden mulighed for at trække på milliardstore lån, som bankerne bevilgede for et par år siden, har endnu ikke anmodet om statslig støtte i form af lån. Mange eksperter betragter det som et spørgsmål om tid, inden Ford tvinges til at tage et sådant skridt.

Endnu inden arbejdsgruppen har holdt de første møder, står det klart, at forhandlinger med bilarbejdernes fagforening UAW kommer til at spille en afgørende rolle. Det blev understreget, da UAW for nylig gav Ford indrømmelser, som for blot måneder siden ville være blevet betragtet som udelukkede.

Fagforeningen vil nu acceptere, at halvdelen af mere end 13 mia. dollars til en ny sygesikringsfond, der skal støtte både nuværende og tidligere medarbejdere, indbetales i form af aktier. Hermed løber UAW en betydelig risiko på medlemmernes vegne, men ser øjensynligt alternativet til en sådan indrømmelse som langt værre.

Udpegningen af Ron Bloom kom ikke bag på hans venner og studiekammerater. De husker ham som en ivrig fortaler for fagforeningernes rettigheder. Hans tante var leder af lærernes fagforening. Flere nuværende og tidligere kolleger hævder, at Bloom med sin evne til at se problemerne fra begge sider gennem årene har reddet tusinder af arbejdspladser.

Da de store amerikanske flyselskaber trådte i betalingsstandsning, var det Ron Bloom, der fik tilslutning til en stribe forlig. De forringede piloternes og kabinepersonalets vilkår, men samtidig forhindrede de noget langt værre. Bortset fra en enkelt undtagelse er det lykkedes alle flyselskaberne at komme ud af betalingsstandsningerne.

Stålarbejdernes formand Leo Gerard, der har 800.000 medlemmer, fortæller med et bredt smil om Blooms evne til at skære helt ind til benet.

»Da en højt betalt rådgiver havde fremlagt en plan for, hvordan arbejderne skulle trynes, tog det kun Bloom et par minutter at få hele planen til at falde sammen som et korthus.«

Steve Rattner har haft stor succes med sit samarbejde med de pænt sagt selvsikre personligheder, der dominerer den amerikanske mediebranche. Sådanne prøver på hans evner som mægler og problemløser blegner dog i forhold til de opgaver, som de tre kriseramte bilkoncerner stiller ham over for.

Da han var på tale som car czar, hævdede UAW-formanden Ron Gettelfinger, at Rattner ikke var kvalificeret til en så central post. Bag kritikken lå en formodning om, at finansmanden havde en lidt for tæt forbindelse til erhvervslivets topfolk.

I lyset af den kritik står Bloom med de nære forbindelser til fagforeningerne som den naturlige modvægt til Rattner. Det betyder imidlertid ikke, at der er lagt op til konflikt mellem de to. Tværtimod fremhæver flere iagttagere, at Rattner og Blooms virkelige styrke er deres evne til at se en sag fra flere sider.

Alt eller intet
For GM, Ford og Chrysler er der lagt op til en alt eller intet løsning. De to mænd skal sikre sig, at regeringens tilskud ikke forsvinder i et bundløst kar. De skal samtidig gennemtrumfe en omstrukturering, der giver de tre koncerner en realistisk chance for at overleve.

Omstruktureringen vil uden tvivl kræve ofre fra alle parter. Kun en mindre amerikansk bilindustri har en chance i konkurrencen med asiatiske og europæiske koncerner. Det betyder nedlæggelse af endnu flere arbejdspladser. Et dystert perspektiv, men alternativet i form af konkurs og afvikling er endnu mere dystert.

BRANCHENYT
Læs også