Økonomi

Nyhed: En spillevende pandemi øger arbejdspresset i mange virksomheder. Nyhed: Venner tjener milllioner på strikketøj. Nyhed: Direktør fyrer 900 ansatte over fælles Zoom-møde.

I Japan kan covid-19 have muteret sig selv ihjel, siger topforsker

Trods vaccineudrulninger er mange lande midt i en genopblussen af covid. Men i Japan holder selv delta-varianten sig væk, trods ophævelsen af stort set alle virus-restriktioner. En af landets topforskere mener at have fundet forklaringen.

Hvor andre lande kæmper med covid trods omfattende vaccineudrulninger, ser Japan ud til at have manet virussen i jorden. Hvorfor er lidt af et mysterium – men en forsker mener at have fundet svaret. Foto: AP Photo/Yuri Kageyama/Ritzau Scanpix

TOKYO – Mens store dele af Europa og USA kæmper med en genopblussen af covid-19, har Japan klaret frisag. Den præcise årsag er stadig et mysterium, men et japansk forskerhold fra landets Nationale Institut for Genetik mener at have fundet en delvis forklaring.

Covid-19 kan have selvdestrueret.

Det virker nærmest for godt til at være sandt: I sensommeren stirrede Japan nærmest dommedag i øjnene. Antallet af nye covid-tilfælde, drevet af den frygtede delta-variant, var eksploderet i en smittestorm, der ikke viste det fjerneste tegn på at stilne af.

Antallet af nye tilfælde steg til over 25.000 om dagen. Det faktiske antal var utvivlsomt langt højere, idet Japan tester meget lidt for covid. Hospitalsvæsnet var tæt på sammenbrud.

Halvanden måned senere var virussen så godt som væk.

Fra midt i oktober styrtdykkede antallet af nye tilfælde. I november ophævede myndighederne langt de fleste restriktioner og tilskyndelser, der skulle holde smitten i ave. Gader, restauranter, barer og toge blev hurtigt fyldt på ny.

Men covid-19 er ikke vendt tilbage. Tokyo og landets andre storbyer registrerer konsekvent under ti nye tilfælde om dagen. Ifølge landets sundhedseksperter skyldes det Japans succesfulde vaccineprogram – omkring 76 pct. af alle japanere er nu fuldt dækkede – samt at så godt som alle stadig bærer mundbind, både indendørs og udendørs.

Men der kan også være en anden faktor i spil: Covid kan have »muteret sig selv ihjel«, udtaler Ituro Inoue, topforsker fra Japans Nationale Institut for Genetik, til japanske medier. En udvikling han selv kalder »chokerende«.

Mere specifikt skyldes det en formodet mutation i den del af delta-virussens genmateriale, der står bag produktionen af enzymet nsp14. For som alle andre virusser undergår covid-19 periodiske mutationer, når den formerer sig. Nogle af disse har ingen umiddelbar betydning, mens andre styrker virussens evne til at smitte – hvilket var præcis den måde, delta-varianten selv udviklede sig.

Andre mutationer er dog skadelige for virussen. Derfor har coronavirusser som både covid-19 og Sars udviklet det såkaldte nsp14 enzym, der hjælper virusserne med at rette op på den slags mutationsfejl. Men systemet har en akilleshæl: Genmaterialet, der koder for enzymet, kan selv mutere og dermed sættes ud af funktion.

Det mener Inoue er sket i Japan. Dermed blev mutationsfejlene i virussen ved med at ophobe sig, indtil virussen til sidst »selvdestruerede«, fordi den malede sig selv op i en »evolutionsmæssig blindgyde«, hvori den ikke længere kunne formere sig.

Samtidig betød deltas enorme smitsomhed, at den for længst havde mast alle andre varianter ud af det japanske samfund. Derfor var der ingen til at overtage dens plads efter selvdestruktionen.

Inoue og hans forskerhold mener at have to stærke beviser for deres hypotese. For det første studerede de tilfælde af Japans deltavariant indsamlet over tid: I de første tidsrum viste virussen den almindelige grad af mutationer i genkoden for nsp14 – men i senere tidsrum var denne proces holdt op.

Genkoden virkede i stedet låst fast i en nyligt muteret sammensætning, der lod til at sætte den ud af funktion. Imens hobede mutationer i resten af genmaterialet sig nådesløst op. Men var det nok til at ødelægge virussens evne til at formere sig?

For at teste den tese, fremprovokerede Inoues hold lignende mutationer i eksemplarer af SARS-virussen – hvis genmateriale minder stærkt om covid-19 – som instituttet havde på lager. Og som på tælling holdt eksemplarerne op med at formere sig.

Forskerholdet er forsigtige med at sige, at dette er den eneste grund til, at Japans deltabølge ser ud til at være så godt som væk. Vaccineudrulningen, mundbind og generel social distancering har utvivlsomt alle spillet en rolle. Men andre lande har, modsat Japan, set genopblussen af delta blandt selv fuldt vaccinerede indbyggere.

Deltas japanske mutationskiks, mener Inoue, kan derfor have været tungen på vægtskålen.

Læs også