Milliardær efter Steelseries-salg: Jacob Wolff-Petersen tog computerspillerne seriøst

Det begyndte med en musemåtte af glas. Nu kan Jacob Wolff-Petersen se frem til en gevinst på mindst 1,2 mia. kr. efter salget af hans livsværk Steelseries.

E-sport - altså computerspil - er blevet en stor industri med store turneringer og millioner i præmiepenge. Steelseries begyndte allerede i 2002 at sponsorere de store hold i e-sport, som dengang var langt mindre kendt. Foto: Louise Herrche Serup

8 mia. kr. blev den endelige salgspris for Steelseries, der producerer computerudstyr til gamer-segmentet. Og dermed kan endnu en dansk iværksætter prale af at have produceret en ’unicorn’ – et selskab der bliver mere end 1 mia. dollars værd – og samtidig selv kalde sig milliardær i kroner.

Jacob Wolff-Petersen ejer nemlig gennem sit holding-selskab stadig mindst 15 pct. af Steelseries, som nu afventer at blive solgt til GN Audio, når handlen er godkendt.

Men som i et klassisk eventyr har den 48-årige iværksætter måtte kæmpe og overvinde modgang, før han nåede frem til den store gevinst – tyve år efter han lagde grundstenen til Steelseries.

Som sine forældre og sin bror blev Jacob Wolff-Petersen iværksætter og forsøgte med forskellige internetprojekter. Så da han som ivrig computerspiller i 2001 fandt på at udvikle bedre udstyr, var det hans tredje forsøg på at bygge en start-up.

Måske var han også præget af sine nære håndboldvenner fra studietiden på Fyn. Gruppen på fire tæller nemlig ifølge Børsen to markante iværksættere – Morten Lund kendt fra Skype og Tradeshift, og Jimmy Maymann, som stod bag Goviral, der blev solgt for 100 mio. dollars.

En musemåtte lavet af glas blev Jacob Wolff-Petersens første produkt, for dengang havde computermus en stor, tung kugle i midten, som samlede støv og hår. Og Icemat, som både musemåtten og firmaet blev døbt, var derfor en nyskabelse, som de seriøse gamere kunne forstå.

Dengang var der ikke samme fokus på ’gamere’ som i dag, men for dedikerede computerspillere var det rigtige udstyr afgørende, når man dyster i et spil, der kræver lynhurtige reaktioner. Og Jacob Wolff-Petersen fandt en niche, hvor han kunne fokusere på at levere lige præcis det, som gamerne ønskede sig: Hovedtelefoner, mus og tastaturer, der var udviklet til deres behov.

Det var ikke altid nemt at holde sig inden for de rammer, erkendte Jacob Wolff-Petersen i et interview med netmediet Bit-tech. For eksempel lancerede han i Steelseries’ unge dage en MP3-afspiller, hvilket var en ’virkelig dårlig idé’.

»Det handler virkelig om fokus. At holde kursen er lige så svært som at gå ud og gøre andre ting også,« sagde han til Bit-tech.

I 2007 var Steelseries vokset til 19 ansatte og var nået til en fase, hvor der var brug for mere erfarne kræfter. Bruce Hawver, med en chef-fortid i elektronikgiganten Motorola, blev adm. direktør, så Jacob Wolff-Petersen kunne koncentrere sig om produkter og kontakten til gamer-miljøet. Og så tog det hele fart. På otte år steg omsætningen fra 52 mio. kr. til 712 mio. kr. Og undervejs blev 70 pct. af Steelseries solgt til kapitalfonden L. Catterton for 300 mio. kr., mens stifteren beholdt resten.

Men så begyndte problemerne, fortalte Jacob Wolff-Petersen til Finans i 2018.

Væksten stoppede, og de underskud, der var kalkuleret med under den voldsomme vækst, fortsatte og blev værre. Det var simpelthen gået for stærkt med at vokse, og i den nu 150 mand store organisation vidste højre hånd ikke altid, hvad venstre fod havde gang i. For eksempel fik salgsafdelingen lavet rabataftaler, som betød at nogle produkter blev solgt med tab.

»Vi kunne have et direkte tab på at sælge et produkt, uden at vi vidste det. Selvom det på den ene side var en god business, vi havde, så stod vi med en dårlig business,« forklarede Jacob Wolff-Petersen.

Undervejs måtte han skyde mindst 100 mio. kr. ind i selskabet igen for at holde det kørende, og sammen med indskud fra hovedejeren L. Catterton blev der brugt 339 mio. kr. over to år på at komme igennem krisen. Og det lykkedes at få styr på finanserne, så der kom overskud igen.

Steelseries skulle skydes afsted, og der blev i 2019 også spekuleret i, om GN Audio ville melde sig som køber. I stedet blev det kapitalfonden Axcel, der overtog ejerskabet, og Jacob Wolff-Petersen endte nu med en ejerandel på mellem 15 og 20 pct. Salgsprisen blev ikke oplyst, men ifølge Børsen var det omkring 2 mia. kr.

Og var der ikke allerede godt fut i udviklingen, skulle coronanedlukninger verden over nok sørge for ekstra turbo. I løbet af to år blev omsætningen fordoblet til 2 mia. kr. i 2020, og nettoresultatet blev på 100 mio. kr. Væksten fortsatte i 2021, hvor første halvår bød på en omsætning på 1,3 mia. kr. Samtidig havde Steelseries succes med produkter, som var dyrere end nogensinde før, i stedet for at gå efter det brede massemarked. Der er tilpas mange kræsne gamere med penge på lommen, som gerne vil investere i det bedste, de kan få.

Steelseries var på kort tid blevet meget mere værd, og ifølge vedholdende rygter forsøgte Axcel at skyde Steelseries af i en børsnotering. I stedet blev det altså GN Audio, som nu fik chancen igen og var klar til at bruge 8 mia. kr. på det fremadstormende gamer-selskab.

Jacob Wolff-Petersen trådte ud af direktionen i Steelseries i 2014 og har siden siddet i bestyrelsen, men med fingrene i kagedejen undervejs. Under Axcels ejerskab har han fungeret som seniorrådgiver for ledelsen på grund af hans indsigt i gaming-miljøet, oplyser kapitalfonden.

Finans har været i kontakt med Jacob Wolff-Petersen, som er bundet af en aftale om ikke at tale med pressen i forbindelse med salget.

Læs også