Tech

Oldgamle computerchips driller: Chipgigant vil ikke hjælpe bilproducenterne ud af chip-tørken

Det er så gamle og umoderne computerchips, der bliver brugt i nutidens biler, at det ikke giver mening for en chipproducent at prøve at skrue produktionen op. Sådan lyder opsangen fra Intels topchef til bilbranchen.

Bilproduktion hos Volkswagen Group, som er en af de store bilproducenter, der lider under manglen på chips. Foto: AP/Jan Woitas Foto:AP/Fabian Bimmer

Bilfabrikker verden rundt har måttet holde ufrivillige pauser, og ventetiden på nye biler stiger. Mange af de store bilproducenter er nemlig hårdt ramt af den globale chips-tørke og kan ikke holde dampen oppe på samlebåndet, når hylden med små computerchips er tom.

Men der er ikke meget hjælp at hente fra Intel, verdens største chipfirma, som har et nær-monopol på centralhjernen i en Windows-computer.

De chips, som bilproducenterne bruger, er simpelthen for gammeldags og umoderne, forklarede Pat Gelsinger, topchef for Intel, da han besøgte den store biludstilling IAA Mobility i München. Det skriver Fortune.

Intel er blevet kimet ned af bilproducenter, som gerne vil have flere chips leveret, men Intel siger nej. Det er nemlig chip-teknologi, som hører til i fortiden, og som det vil være helt skørt at bygge nye fabrikker til, forklarede Pat Gelsinger.

»Det giver bare ingen økonomisk eller strategisk mening,« sagde Intel-direktøren, som i stedet opfordrer bilproducenterne til at justere deres biler, så det er muligt at bruge nyere chips. Så vil Intel gerne sende dem pallevis af chips.

Computerchips bliver hele tiden hurtigere og bedre, fordi der kan presses flere transistorer ind – og de transistorer skal derfor være mindre og mindre.

I dag er man tæt på, hvad der er fysisk muligt med transistorer, som blot er fem nanometer. Det gør det for eksempel muligt at samle 15 milliarder transistorer i den chip, som er hjernen i Apples seneste iPhone. Til sammenligning vokser et menneskehår cirka én nanometer hvert sekund.

Men i bilbranchen bruger man stadig nogle steder 90-nanometer-chips. En teknologi, der var hot for 16-17 år siden. Mange af de funktioner, der skal løses med computerkraft i en bil, kræver nemlig ikke tung regnekraft – for eksempel at man kan åbne bagklappen ved at vifte med foden under bilen. Til gengæld er det vigtigt, at chippen er solid og pålidelig og kan holde i mange år.

Det burde være muligt at skifte over til nyere chips og løse problemet på den måde, mener Intels Pat Gelsinger, men det er ikke nødvendigvis så nemt, siger Enrico Salvatori, europæisk chef for chipfirmaet Qualcomm. Det kræver måske nye printkort, som har en anden form, og så skal man måske også til at ændre på pladsforholdene og rykke rundt på ting i bilen. Den nye elektronik skal måske også certificeres på ny.

Manglen på computerchips har ramt mange brancher, men er især slem i bilbranchen. Her valgte mange nemlig at aflyse ordrer på computerchips, da coronakrisen ramte i 2020 og både bilsalg og -produktion styrtdykkede.

Imens steg efterspørgslen på elektronik til hjemmet, så da bilfabrikkerne var klar til fuld produktion igen, kom de allerbagerst i køen hos de få selskaber globalt, der producerer computerchips.

Det er ikke nemt at skalere produktionen op og ned, fordi en chipsfabrik er ekstremt dyr at bygge. For eksempel koster bare én af de mange maskiner til den komplicerede proces over én milliard kroner at købe og installere. Til sammen kan det koste 100 mia. kr. at bygge en ny, moderne chipfabrik. Og så tager det op til fem år.

Derfor ønsker hverken Intel eller andre i branchen at efterkomme bilbranchens ønske om at skrue op for produktionen af de oldgamle chip-typer, som ingen andre efterspørger. Før en ny fabrik er klar, er krisen måske drevet over, og investeringen på 100 mia. kr. er i store træk tabt.

Den forklaring gør dog ikke frustrationen mindre hos de store bilproducenter.

»Vi er ikke i stand til at bygge en bil, vi kan sælge for 50.000 dollars, på grund af en chip, der koster 50 cent,« sagde Murat Aksel, indkøbschef hos Volkswagen Group, under IAA Mobility-messen.

Læs også